In landen als de VS en het VK zijn virtuele particuliere netwerken (VPN) de tools van cybersecurity-experts, activisten, klokkenluiders, onderzoeksjournalisten en privacybewuste gebruikers.

Maar voor velen in China maken VPN's deel uit van het dagelijks leven. Miljoenen gebruikers zijn dagelijks afhankelijk van hen om het door de overheid opgelegde blok op Facebook, YouTube, Twitter, Gmail, Google Search en honderden andere populaire online services en publicaties zoals de New York Times te omzeilen.

Die dagen kunnen echter binnenkort eindigen. Volgens de Chinese autoriteiten zal de overheid eind maart 2018 alle VPN-services afsluiten die ze niet heeft geautoriseerd, wat betekent dat alle services waar ze geen zicht op hebben.

Hoewel dit niet de eerste manier is om VPN-services van de Chinese overheid aan te pakken, is het verreweg de ernstigste en het roept nieuwe zorgen op voor de privacy van de burgers van het land.

Het strikte censuurregime van China

Beroemd als de Great Firewall, een verwijzing naar de historische structuur die is gebouwd om de grenzen van het land te beschermen, begon de Chinese internetcensuur en -bewaking in 2000 en ontwikkelde zich uiteindelijk tot het meest geavanceerde en uitgebreide systeem van censuur ter wereld.

De Chinese overheid controleert en bewaakt nauwgezet de toegang van haar burgers tot de eindeloze zee van informatie die op internet beschikbaar is door nauwe samenwerking met de grootste technologie- en telecommunicatiebedrijven van het land.

China is niet het enige land dat blokkades en beperkingen op internet instelt, maar het is verreweg het meest capabel.

China is de krachtigste en meest effectieve censuur en internet-snoop ter wereld

Een deel daarvan is omdat er grote technologiebedrijven zijn gevestigd zoals Baidu, Alibaba en Tencent. Deze bedrijven bieden alternatieve services ter vervanging van die van bedrijven zoals Google en Facebook. Maar wat hen anders maakt, is hun bereidheid om de gegevens van hun gebruikers openlijk te delen met de overheid.

In reactie op het verbod van de overheid zijn Chinese gebruikers naar VPN-services gegaan die de overheidscensors en -monitors helpen omzeilen door internetverkeer te coderen en via tussenliggende servers te kanaliseren.

De beperking op VPN-services

China heeft zijn censuurmaatregelen periodiek aangescherpt tijdens politiek gevoelige evenementen en situaties.

Bijvoorbeeld, afgelopen juli, na de dood van dissident en winnaar van de Nobelprijs voor de vrede Liu Xiabao, heeft de Chinese regering zich breed ingezet om nieuws over zijn dood te censureren en berichten op Chinese sociale media te verwijderen die sympathiseerden met Xiabao en zijn activisme steunden.

Later in oktober, voorafgaand aan de bijeenkomst van de Communistische Partij, begon China de WhatsApp te blokkeren, een van de weinige buitenlandse berichtendiensten die in het land beschikbaar waren.

Hoewel China het gebruik van VPN's officieel heeft verboden, heeft het VPN-providers tot op zekere hoogte toegestaan ​​om op hun grondgebied te opereren, deels omdat het zijn bedrijven en instellingen niet volledig van de buitenwereld kan afsluiten.

Goedgekeurde particulieren en bedrijven kunnen toegang krijgen tot het wereldwijde internet via door de overheid gerunde telecomdiensten zoals China Mobile en China Unicom.

Deze providers delen hun gegevens echter met de Chinese overheid en zullen alleen toegang verlenen aan entiteiten die toestemming van de overheid hebben verkregen.

Dat is de reden waarom veel gebruikers VPN-services zonder licentie gebruiken die niet door de overheid worden beheerd.

China heeft lange tijd de ogen gesloten voor onofficieel VPN-gebruik, maar staat nu alleen toegang toe tot door de staat gerunde en bewaakte services

Net als andere internetdiensten is de toegang tot VPN's in de loop van de tijd fluctueren. Vorig jaar een rapport van Bloomberg onthulde dat de Chinese autoriteiten door de staat geleide telecommunicatiebedrijven hadden opgedragen om hun klanten volledig te blokkeren voor het gebruik van VPN-diensten zonder licentie tegen februari 2018.

Rond dezelfde tijd verklaarden verschillende VPN-services aan hun klanten dat ze hun services zouden stopzetten, en kort daarna gaf China Apple opdracht om VPN-apps te verwijderen uit de Chinese versie van de App Store. Apple, die zich had verzet tegen een FBI-opdracht om de beveiligingssloten van iPhones te helpen omzeilen, gaf toe aan de eisen van China.

In december kreeg een man in Zuid-China een boete van 500.000 yuan en werd hij veroordeeld tot vijf en een half jaar gevangenisstraf voor het runnen van een VPN-dienst zonder vergunning.

Het kat-en-muisspel van China met VPN-services

Naast een leger van specialisten die het gebruik van VPN's verstoren, heeft de Chinese overheid ook de medewerking van internetproviders (ISP's) zoals China Mobile, China Unicom en China Telecom.

De Chinese overheid gebruikt verschillende methoden om VPN-verkeer te detecteren. De eerste omvat het identificeren van de internetprotocol (IP) -adressen van de servers van VPN-services en het blokkeren van al het inkomende en uitgaande verkeer.

Deze methode is effectief tegen VPN's die werken op een beperkte set IP-adressen. Verschillende VPN-services huren extra servers op Amazon Web Services en andere openbare cloudproviders om de blokken te omzeilen.

Een tweede methode om VPN-services te blokkeren, is door internetverkeer te analyseren. Het is namelijk zo dat VPN-verkeer opvalt als een fakkel in het donker.

Elke computer die een constante stroom gecodeerde gegevens met een enkel IP-adres uitwisselt, verdacht van het gebruik van een VPN-service. ISP's bevinden zich in een gunstige positie om VPN-verkeer te detecteren en te blokkeren, aangezien zij de poortwachters naar internet zijn.

VPN-services zoals VyprVPN, ExpressVPN en NordVPN, die voorlopig toegankelijk blijven in China, werken aan nieuwe technieken om de activiteiten van hun gebruikers eruit te laten zien als toegestaan ​​verkeer.

Dit omvat het huren van IP-adressen die ook worden gebruikt voor door de overheid goedgekeurde services of het combineren van VPN-verkeer met dummy-verkeer naar niet-geblokkeerde services.

De alternatieven voor het handjevol buitenlandse VPN's die de censoren nog te slim af zijn, zijn verre van consumentvriendelijke opties

Technisch onderlegde gebruikers nemen het heft in eigen handen en zetten hun eigen persoonlijke VPN-servers in de cloud op. Het vinden van persoonlijke VPN's is een stuk moeilijker voor de overheid, maar het installatieproces is ook moeilijker en duurder.

Een andere populaire oplossing tegen overheidscensuur Tor, een netwerk van vrijwillige computers die internetverkeer coderen en circuleren om bewaking en censuur te omzeilen.

Tor-verkeer wordt over het algemeen geblokkeerd in China, maar er zijn relatief gecompliceerde oplossingen zoals het omleiden van verkeer via Amazon of Microsoft Azure cloud.

Een andere methode is SSH-tunneling, een techniek die een ad-hoc gecodeerd communicatiekanaal tussen twee externe computers creëert en al het internetverkeer via deze kanalen leidt.

Wat zijn de vooruitzichten voor China?

VPN-providers bedenken voortdurend nieuwe methoden om censuur te omzeilen. Maar het tegengaan van de blokkering van de Chinese overheid op VPN's wordt steeds moeilijker en duurder.

Hoewel Beijing weet dat niets minder dan het volledig afsluiten van internet het in staat zal stellen om VPN-verkeer volledig te blokkeren, weet het dat als het de kosten en barrières genoeg verhoogt, de meeste gebruikers zullen stoppen met het gebruik van VPN-diensten, en slechts een paar weinigen die koppig zijn en slim genoeg zal zijn censuur blijven omzeilen.

De escalerende oorlog in China tegen VPN-diensten vindt plaats tegen de achtergrond van het programma 'cybersoevereiniteit' van president Xi Jinping, een campagne die een trend volgt van strengere controles op online spraak en het maatschappelijk middenveld.

Door VPN-diensten te blokkeren, kan Beijing ook zijn ambitieuze en griezelige Social Credit System (SCS) -programma voortzetten.

Het VPN-verbod is een cruciaal onderdeel van het griezelige dreigende sociale kredietsysteem

Volgens planning zal het SCS, dat wordt ontwikkeld in samenwerking met de grootste technologiebedrijven van het land, in 2020 elke burger beoordelen op basis van al hun online activiteiten, inclusief de websites die ze bezoeken, hun interacties op sociale mediaplatforms, hun winkelgewoonten , hun privégesprekken en correspondenties en meer.

Classificaties bepalen onder meer of een burger in aanmerking komt voor een lening, banen bij de overheid en reizen naar het buitenland. Het programma zal afhangen van het feit dat de Chinese autoriteiten volledig zicht hebben op de online activiteiten van de burgers van het land, vooral degenen die ze proberen te verbergen voor de overheid.

Dit maakt het VPN-verbod een cruciaal onderdeel van de SCS.

De gevolgen van China's terughoudendheid op VPN-diensten zullen vooral rampzalig zijn voor activisten en dissidenten, die met steeds beperktere middelen toegang krijgen tot informatie en hun gedachten en meningen uiten.

Maar de effecten zullen zich ook uitbreiden naar de gemiddelde burger die VPN's voor apolitieke doeleinden had gebruikt, zoals toegang tot Netflix en YouTube.

Zonder de bescherming van VPN en met de schaduw van overheidstoezicht en het dreigende burgerprogramma, zullen Chinese gebruikers worden gestimuleerd tot zelfcensuur, bang dat alles wat ze doen hun toegang tot sociale en overheidsdiensten negatief zal beïnvloeden.

Dit kan gevolgen hebben voor mensen die familieleden in het buitenland hebben, of wiens bedrijf afhankelijk is van communicatie met buitenlandse organisaties en bedrijven.

Omdat alles uitsluitend via de Chinese overheid wordt gekanaliseerd, kunnen gebruikers afzien van veel van hun activiteiten omwille van de privacy of angst voor toekomstige terugslag van de overheid.

Welke invloed heeft dit op de toegang tot VPN elders in de wereld?

Analisten zijn bang dat de strijd van China over VPN-diensten wereldwijd een gevaarlijk precedent zal scheppen.

Om eerlijk te zijn, hebben weinig landen de middelen en voorwaarden van China om te vechten tegen VPN's.

De Amerikaanse en Britse regeringen hebben bijvoorbeeld allebei uitgebreide bewakingsprogramma's, maar de grondwet belet hen maatregelen te nemen zoals die van de Chinese overheid.

De uitputtingsoorlog van Peking op VPN en technologieën die internetverkeer verbergen, kunnen deze en andere staten echter ideeën geven voor hun eigen surveillance- en censuurprogramma's.

Rusland, dat ook zijn eigen beperkingen op VPN- en proxy-services implementeert, zal kijken hoe het verbod van China zich ontwikkelt.

De community voor privacy en digitale vrijheid zit ook niet stil.

Voorstanders en experts van privacy, en organisaties zoals de Electronic Frontier Foundation zullen de situatie nauwlettend volgen en hulpmiddelen en handleidingen ontwikkelen om Chinese burgers te helpen hun vrije toegang tot internet te behouden.

Terwijl deze strijd in China wordt uitgevochten, kunnen de impact en de uitkomst veel meer netizens over de hele wereld treffen.

Foto door Diego Jimenez op Unsplash

Brayan Jackson
Brayan Jackson Administrator
Sorry! The Author has not filled his profile.
follow me