Een 29-jarige afgestudeerde student uit de Chinese provincie Jianshu werd op 30 december 2019 gearresteerd voor het verkopen van een VPN-service waarmee de lokale bevolking toegang had tot het wereldwijde internet.

Door verkeer door de zogenaamde 'Great Firewall' van China te leiden, kunnen gebruikers via VPN een verbinding maken met buitenlandse, geblokkeerde websites zoals Facebook, Twitter en Google.

China heeft een substantiële censuurinfrastructuur die in staat is om de meeste VPN's te blokkeren - wat betekent dat een VPN consistent werken in China iets is dat maar weinig VPN-providers kunnen bereiken.

De man, bekend onder het pseudoniem Gao, beweerde dat zijn klanten de VPN-software niet illegaal gebruikten.

Hoewel hij niet is veroordeeld, heeft Gao bekend dat hij het misdrijf heeft begaan en zal hij waarschijnlijk zowel gevangenisstraf als geldboetes krijgen, sinds 2016 meer dan 11 miljoen yuan verdiend (~ $ 1,6 miljoen).

Dit is niet de eerste keer dat China zijn burgers arresteert vanwege de distributie van VPN-software.

Er zijn verschillende meldingen van dergelijke arrestaties alleen al vanaf 2019: in mei werd een man genaamd Huang gevangengezet voor het verkopen van toegang tot een korte video-app met "over the wall" -mogelijkheden. Hij werd beschuldigd van de misdaad van "het verstrekken van inbraak en het illegaal controleren van computerinformatiesysteemprogramma's en -hulpmiddelen."

Op 23 december arresteerde de politie een andere man, genaamd Li, voor zijn betrokkenheid bij een commercieel VPN-bedrijf zonder vergunning. Li voerde voornamelijk klantenondersteuning en marketing uit, maar werd desalniettemin strafrechtelijk verantwoordelijk gehouden voor de illegale activiteiten van het bedrijf.

De eigenaar van het bedrijf, genaamd Gong, werd eerder in december gearresteerd, maar Li was er al een tijdje in geslaagd de autoriteiten te ontwijken. Hij werd uiteindelijk betrapt op 'verdacht handelen' in het treinstation van Dongguan.

Tegen 2015 had de Chinese Communistische Partij (CCP) meer dan 150.000 mensen gearresteerd voor 'internetmisdaden' - een categorie die veel meer omvat dan proberen de censuur te omzeilen - maar een hardhandig optreden tegen VPN's was nog niet begonnen.

Het was pas in 2017 toen arrestaties voor de distributie van VPN's overheersten, nadat de CCP een verbod op alle commerciële VPN's aankondigde die geen toestemming van de overheid hadden ontvangen.

Het ministerie van Industrie en Informatietechnologie heeft in januari 2017 een verklaring uitgegeven waarin het zijn voornemen heeft aangekondigd om de markt voor internettoegangsdiensten op te schonen en te reguleren.

In de verklaring klaagde het overheidsdepartement over de 'wanordelijke ontwikkeling' van de informatietechnologie- en cloud computing-industrie.

In de eerste plaats was de brief gericht op het verbeteren van de netwerkefficiëntie en het sluiten van de mogelijkheden voor 'illegale activiteiten'.

Grensoverschrijdend gebruik wordt specifiek behandeld en VPN's worden genoemd als oneigenlijk gebruik van grensoverschrijdende netwerken, die uitsluitend worden gebruikt voor de doeleinden waarvoor ze een licentie hebben.

De omvang van het harde optreden van China is sindsdien alleen maar toegenomen. Apple heeft alle VPN-apps uit de app store in China verwijderd en de meeste VPN-services zonder speciale obfuscation-technologie (evenals vele met obfuscation-protocollen) zijn met succes geblokkeerd.

In december 2017 ontving de arrestatie van een man voor de verkoop van een VPN in Zuid-China aanzienlijke internationale dekking.

Wu Xiangyang had van 2013 tot juni 2017 een VPN-service vanuit Zuid-China en verdiende in die periode ongeveer 500.000 yuan (~ $ 70.000) aan illegale winst.

Wu kreeg een boete van 500.000 yuan - de totale waarde van zijn "illegale" inkomsten - en werd veroordeeld tot vijf en een half jaar gevangenisstraf.

Met de winst van Gao aanzienlijk groter dan die van Wu, is het waarschijnlijk dat hij enorme boetes zal krijgen en mogelijk een nog langere gevangenisstraf.

Er is minstens één ander geval van gevangenisstraf dat wordt gegeven aan een VPN-operator in 2017: Deng Jiewei werd in september 2017 veroordeeld tot negen maanden gevangenisstraf voor het exploiteren van twee VPN-diensten sinds oktober 2015.

In oktober 2018 werd een andere man veroordeeld tot een gevangenisstraf van drie jaar en een boete van 10.000 yuan opgelegd.

Deze veroordelingen hebben allemaal plaatsgevonden onder dezelfde wet, die verbiedt "inbraak te bieden en programma's en hulpmiddelen voor computerinformatiesysteem illegaal te controleren."

De CCP heeft zich over het algemeen gericht op degenen die VPN's distribueren in plaats van degenen die ze gebruiken, maar in januari 2019 kreeg een man een boete van $ 145 voor toegang tot buitenlandse, geblokkeerde websites.

Zhu Yunfeng werd betrapt op het bezoeken van websites zoals Google en Twitter met behulp van Lantern, een VPN-applicatie.

Yunfeng werd aangeklaagd op grond van de wet op de openbare veiligheid van 1997, die grotendeels buiten werking was gesteld tot deze werd verlengd in 2017. Hoewel hij geen gevangenisstraf of een aanzienlijke boete kreeg, suggereert de zaak van Zhu een groeiende focus op zowel de gebruikers als de exploitanten van VPN's in China.

Door de overheid goedgekeurde VPN's zijn legaal in China, maar ze werken niet zo betrouwbaar als andere VPN's, en verhogen het risico op overheidstoezicht aanzienlijk - wat vaak de reden is dat gebruikers in de eerste plaats naar een VPN gaan.

Brayan Jackson
Brayan Jackson Administrator
Sorry! The Author has not filled his profile.
follow me