En países como EE. UU. Y el Reino Unido, las redes privadas virtuales (VPN) son herramientas de expertos en ciberseguridad, activistas, denunciantes, periodistas de investigación y usuarios conscientes de la privacidad..

Pero para muchos en China, las VPN son parte de la vida cotidiana. Millones de usuarios dependen de ellos todos los días para eludir el bloqueo impuesto por el gobierno en Facebook, YouTube, Twitter, Gmail, Búsqueda de Google y cientos de otros servicios y publicaciones populares en línea como New York Times.

Sin embargo, esos días pronto podrían llegar a su fin. Según las autoridades chinas, a fines de marzo de 2018, el gobierno cerrará o prohibirá todos los servicios de VPN que no haya autorizado, lo que significa que todos los servicios en los que no tiene visibilidad.

Si bien esta no es la primera represión de los servicios de VPN por parte del gobierno chino, es, con mucho, la más severa, y plantea nuevas preocupaciones por la privacidad de los ciudadanos del país..

Estricto régimen de censura de China

Conocido como el Gran Cortafuegos, una referencia a la estructura histórica construida para proteger las fronteras del país, la censura y vigilancia de Internet en China comenzó en 2000 y finalmente se convirtió en el sistema de censura más sofisticado y completo del mundo..

El gobierno chino controla y monitorea de cerca el acceso de sus ciudadanos al infinito mar de información disponible en Internet a través de una estrecha cooperación con las compañías de tecnología y telecomunicaciones más grandes del país..

China no es el único país que establece bloqueos y restricciones en Internet, pero es, con mucho, el más capaz.

China es el censor y snoop de internet más poderoso y efectivo del mundo

Parte de eso se debe a que alberga grandes empresas tecnológicas como Baidu, Alibaba y Tencent. Estas compañías brindan servicios alternativos para sustituir los que brindan compañías como Google y Facebook. Pero lo que los hace diferentes es su disposición a compartir abiertamente los datos de sus usuarios con el gobierno.

En respuesta a la prohibición del gobierno, los usuarios chinos recurrieron a los servicios de VPN, que ayudan a eludir los censores y monitores del gobierno encriptando el tráfico de Internet y canalizándolo a través de servidores intermedios..

La represión de los servicios VPN

China ha reforzado periódicamente sus medidas de censura durante eventos y situaciones políticamente sensibles..

Por ejemplo, en julio pasado, después de la muerte del disidente y ganador del Premio Nobel de la Paz, Liu Xiabao, el gobierno chino se dedicó a los esfuerzos generalizados para censurar las noticias de su muerte y eliminar publicaciones en las redes sociales chinas que simpatizaban con Xiabao y apoyaban su activismo..

Más tarde, en octubre, antes de la reunión del Partido Comunista, China comenzó a bloquear WhatsApp, uno de los pocos servicios de mensajería extranjera disponibles en el país..

Si bien China ha prohibido oficialmente el uso de VPN, ha permitido, en cierta medida, que los proveedores de VPN operen en su territorio en parte porque no puede cerrar sus negocios e instituciones completamente del mundo exterior..

Las personas y empresas aprobadas pueden obtener acceso a Internet global a través de servicios de telecomunicaciones estatales como China Mobile y China Unicom.

Sin embargo, esos proveedores comparten sus datos con el gobierno chino y solo proporcionarán acceso a entidades que hayan obtenido permiso del gobierno.

Es por eso que muchos usuarios usan servicios VPN sin licencia que no están controlados por el gobierno.

China hizo la vista gorda ante el uso no oficial de VPN, pero ahora solo permite el acceso a servicios controlados por el estado

Al igual que otros servicios de Internet, el acceso a las VPN ha fluctuado con el tiempo. El año pasado, un informe de Bloomberg reveló que las autoridades chinas habían ordenado a las empresas estatales de telecomunicaciones que bloqueen por completo a sus clientes del uso de servicios VPN sin licencia para febrero de 2018.

Casi al mismo tiempo, varios servicios VPN declararon a sus clientes que iban a suspender sus servicios, y poco después, China ordenó a Apple que eliminara las aplicaciones VPN de la versión china de su App Store. Apple, que se había resistido a una orden del FBI para ayudar a eludir los bloqueos de seguridad de los iPhones, cedió a las demandas de China.

En diciembre, un hombre en el sur de China fue multado con 500,000 yuanes y sentenciado a cinco años y medio de prisión por administrar un servicio VPN sin licencia.

El juego del gato y el ratón de China con servicios VPN

Además de un ejército de especialistas que trabajan para interrumpir el uso de VPN, el gobierno chino también cuenta con la cooperación de proveedores de servicios de Internet (ISP) como China Mobile, China Unicom y China Telecom..

El gobierno chino utiliza varios métodos para detectar el tráfico VPN. El primero implica identificar las direcciones de protocolo de Internet (IP) de los servidores de servicios VPN y bloquear todo el tráfico entrante y saliente.

Este método es efectivo contra las VPN que funcionan en un conjunto limitado de direcciones IP. Varios servicios VPN están alquilando servidores adicionales en Amazon Web Services y otros proveedores de nube pública para sortear los bloqueos..

Un segundo método para bloquear los servicios VPN es analizar el tráfico de Internet. Como sucede, el tráfico VPN se destaca como una antorcha en la oscuridad.

Cualquier computadora que esté intercambiando un flujo constante de datos cifrados con una sola dirección IP es sospechosa de usar un servicio VPN. Los ISP están en una posición favorable para detectar y bloquear el tráfico VPN ya que son los guardianes de Internet.

Los servicios VPN como VyprVPN, ExpressVPN y NordVPN, que siguen siendo accesibles, por ahora, en China, están trabajando en nuevas técnicas para hacer que las actividades de sus usuarios se vean como el tráfico permitido.

Esto incluye alquilar direcciones IP que también se utilizan para servicios aprobados por el gobierno o mezclar tráfico VPN con tráfico ficticio para servicios desbloqueados.

Las alternativas al puñado de VPN extranjeras que aún superan a los censores están lejos de ser opciones amigables para el consumidor

Los usuarios expertos en tecnología están tomando el asunto en sus propias manos y configurando sus propios servidores VPN personales en la nube. Encontrar VPN personales es mucho más difícil para el gobierno, pero el proceso de configuración también es más difícil y mucho más costoso.

Otra solución popular contra la censura gubernamental Tor, una red de computadoras voluntarias que encriptan y hacen circular el tráfico de Internet para eludir la vigilancia y la censura..

El tráfico de Tor generalmente está bloqueado en China, pero existen soluciones relativamente complicadas como redirigir el tráfico a través de la nube de Amazon o Microsoft Azure.

Otro método es el túnel SSH, una técnica que crea un canal de comunicaciones encriptado ad-hoc entre dos computadoras remotas y canaliza todo el tráfico de Internet a través de él..

¿Cuál es la perspectiva para China??

Los proveedores de VPN constantemente presentan nuevos métodos para evitar la censura. Pero contrarrestar el bloqueo del gobierno chino en las VPN es cada vez más difícil y costoso.

Si bien Beijing sabe que nada menos que cortar completamente Internet le permitirá bloquear totalmente el tráfico de VPN, sabe que si aumenta los costos y las barreras lo suficiente, la mayoría de los usuarios dejarán de usar los servicios de VPN, y solo unos pocos que sean tercos y lo suficientemente inteligente continuará eludiendo su censura.

La creciente guerra de China contra los servicios de VPN ocurre en el contexto del programa de "soberanía cibernética" del presidente Xi Jinping, una campaña que sigue una tendencia de controles más estrictos sobre el discurso en línea y la sociedad civil.

El bloqueo de los servicios de VPN también permitirá a Beijing seguir su ambicioso y espeluznante programa del Sistema de Crédito Social (SCS).

La prohibición de VPN es una parte crítica del espeluznante sistema de crédito social

Programado para implementarse en 2020, el SCS, que se está desarrollando en cooperación con las empresas de tecnología más grandes del país, calificará a cada ciudadano en función de todas sus actividades en línea, incluidos los sitios web que visitan, sus interacciones en las plataformas de redes sociales, sus hábitos de compra , sus conversaciones privadas y correspondencias y más.

Las calificaciones determinarán cosas como si un ciudadano es elegible para préstamos, trabajos gubernamentales y viajar al extranjero. El programa dependerá de que las autoridades chinas tengan plena visibilidad de las actividades en línea de los ciudadanos del país, especialmente de aquellos que intentan ocultar al gobierno..

Esto hace que la prohibición de VPN sea un elemento crucial de SCS.

Las consecuencias de la represión de China a los servicios de VPN serán especialmente graves para los activistas y disidentes, que se encontrarán con medios cada vez más limitados para acceder a la información y expresar sus pensamientos y opiniones..

Pero los efectos también se extenderán a los ciudadanos promedio que habían estado usando VPN para fines políticos, como acceder a Netflix y YouTube.

Sin la protección de VPN y con la sombra de la vigilancia del gobierno y el programa de calificación ciudadana que se avecina, los usuarios chinos serán empujados hacia la autocensura, temiendo que cualquier cosa que hagan afecte negativamente su acceso a los servicios sociales y gubernamentales..

Esto puede afectar a personas que tienen parientes en países extranjeros, o cuyo negocio depende de las comunicaciones con organizaciones y empresas extranjeras..

Dado que todo se canaliza exclusivamente a través del gobierno chino, los usuarios pueden renunciar a muchas de sus actividades en aras de la privacidad o por temor a futuras críticas del gobierno.

¿Cómo afectará esto el acceso a VPN en otras partes del mundo??

Los analistas temen que la batalla de China en el servicio VPN establezca un precedente peligroso en todo el mundo.

Para ser justos, pocos países tienen los recursos y condiciones de China para luchar contra las VPN.

Por ejemplo, los gobiernos de los Estados Unidos y el Reino Unido tienen programas integrales de vigilancia, pero la constitución les impide adoptar medidas como las del gobierno chino..

Sin embargo, la guerra de desgaste de Pekín contra las VPN y las tecnologías que ocultan el tráfico de Internet podría dar a estos y otros estados ideas para sus propios programas de vigilancia y censura.

Rusia, que también está implementando su propio conjunto de restricciones en los servicios de VPN y proxy, analizará cómo se desarrolla la prohibición de China.

La comunidad de privacidad y libertad digital tampoco estará inactiva.

Los defensores de la privacidad y los expertos, y organizaciones como la Electronic Frontier Foundation seguirán de cerca la situación y desarrollarán herramientas y guías para ayudar a los ciudadanos chinos a mantener su acceso gratuito a Internet..

Mientras esta batalla se libra en China, el impacto y el resultado podrían afectar a muchos más internautas en todo el mundo.

Foto de Diego Jiménez en Unsplash

Brayan Jackson
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