I länder som USA och Storbritannien är virtuella privata nätverk (VPN) verktygen för cybersäkerhetsexperter, aktivister, visselpipor, utredande journalister och medvetna om sekretess..

Men för många i Kina är VPN: er en del av vardagen. Miljontals användare är beroende av dem varje dag för att kringgå det regeringspålagda blocket på Facebook, YouTube, Twitter, Gmail, Google Search och hundratals andra populära onlinetjänster och publikationer som New York Times.

Men dessa dagar kan snart komma till slut. Enligt kinesiska myndigheter kommer regeringen i slutet av mars 2018 att stänga av eller förbjuda alla VPN-tjänster som den inte har godkänt, vilket innebär att alla tjänster den inte har synlighet i.

Även om detta inte är den första nedbrytningen av VPN-tjänster av den kinesiska regeringen, är den överlägset den mest allvarliga, och det väcker nya oro för privatlivet för landets medborgare.

Kinas stränga censurregim

Berömd känd som den stora brandväggen, en hänvisning till den historiska strukturen byggd för att skydda landets gränser, Kinas internetcensur och övervakning startade 2000 och utvecklades så småningom till att bli det mest sofistikerade och omfattande censursystemet i världen.

Den kinesiska regeringen kontrollerar och övervakar nära medborgarnas tillgång till det oändliga havet med information tillgänglig på internet genom nära samarbete med landets största teknik- och telekommunikationsföretag.

Kina är inte det enda landet som sätter block och begränsningar på internet, men det är överlägset det mest kapabla.

Kina är världens mest kraftfulla och effektivaste censur och internet-snoop

En del av detta beror på att det finns stora teknikföretag som Baidu, Alibaba och Tencent. Dessa företag tillhandahåller alternativa tjänster för att ersätta de som tillhandahålls av företag som Google och Facebook. Men det som gör dem annorlunda är deras vilja att öppet dela sina användares data med regeringen.


Som svar på regeringsförbudet har kinesiska användare flockat till VPN-tjänster, som hjälper till att kringgå regeringens censurar och monitorer genom att kryptera internettrafik och kanalisera den via mellanliggande servrar.

Nedbrytningen av VPN-tjänster

Kina har regelbundet skärpt sina censuråtgärder under händelser och situationer som är politiskt känsliga.

Till exempel, i juli förra året, efter dissidentens och Nobels fredsprisvinnare Liu Xiabao död, engagerade den kinesiska regeringen omfattande ansträngningar för att censurera nyheter om hans död och ta bort inlägg på kinesiska sociala medier som sympatiserade med Xiabao och stödde hans aktivism.

Senare i oktober, före kommunistpartiets samling, började Kina blockera WhatsApp, en av de få utländska meddelandetjänster som finns i landet.

Medan Kina officiellt har förbjudit användning av VPN, har det till viss del tillåtit VPN-leverantörer att arbeta på sin mark delvis för att det inte kan stänga av sina företag och institutioner helt från omvärlden.

Godkända individer och företag kan få tillgång till det globala internet genom statliga teletjänster som China Mobile och China Unicom.

Dessa leverantörer delar emellertid sina uppgifter med den kinesiska regeringen och ger endast tillgång till enheter som har fått tillstånd från regeringen.

Det är därför många användare använder olicensierade VPN-tjänster som inte kontrolleras av regeringen.

Kina har länge blivit öga för inofficiell VPN-användning men tillåter nu bara åtkomst till statliga och övervakade tjänster

Liksom andra internettjänster har tillgången till VPN: er varierat över tid. Förra året, en rapport av Bloomberg avslöjade att kinesiska myndigheter hade beordrat de statliga telekommunikationsföretagen att helt blockera sina kunder från att använda olicensierade VPN-tjänster i februari 2018.

Ungefär samtidigt förklarade flera VPN-tjänster för sina kunder att de skulle stoppa sina tjänster, och kort efter beordrade Kina Apple att ta bort VPN-appar från den kinesiska versionen av App Store. Apple, som hade motstått en FBI-order att hjälpa till att kringgå säkerhetslåsen på iPhones, gav efter för Kinas krav.

I december dömdes en man i södra Kina med 500 000 yuan och dömdes till fem och ett halvt års fängelse för att ha drivit en olicensierad VPN-tjänst.

Kinas katt-och-mus-spel med VPN-tjänster

Förutom en specialiserad armé som arbetar för att störa användningen av VPN, har den kinesiska regeringen också samarbete med internetleverantörer (ISP) som China Mobile, China Unicom och China Telecom.

Den kinesiska regeringen använder flera metoder för att upptäcka VPN-trafik. Den första handlar om att identifiera IP-adresserna (IP-adresser) för servrarna för VPN-tjänster och blockera all inkommande och utgående trafik.

Den här metoden är effektiv mot VPN som fungerar på en begränsad uppsättning IP-adresser. Flera VPN-tjänster hyr extra servrar på Amazon Web Services och andra offentliga molnleverantörer för att kringgå blocken.

En andra metod för att blockera VPN-tjänster är genom att analysera internettrafik. När det händer står VPN-trafiken ut som en fackla i mörkret.

Varje dator som har utbyter en konstant ström av krypterad data med en enda IP-adress misstänks att använda en VPN-tjänst. Internetleverantörer är i en gynnsam position för att upptäcka och blockera VPN-trafik eftersom de är portvakter till internet.

VPN-tjänster som VyprVPN, ExpressVPN och NordVPN, som förblir tillgängliga - för tillfället - i Kina, arbetar med nya tekniker för att få användarnas aktiviteter att se ut som tillåten trafik.

Detta inkluderar hyra IP-adresser som också används för myndigheter godkända tjänster eller blanda VPN-trafik med dummy-trafik till oblockerade tjänster.

Alternativen till en handfull utländska VPN: er som fortfarande överträder censurerna är långt ifrån konsumentvänliga alternativ

Tekniska kunniga användare tar saker i sina egna händer och ställer in sina egna personliga VPN-servrar i molnet. Att hitta personliga VPN är mycket svårare för regeringen, men installationsprocessen är också svårare och mycket dyrare.

En annan populär lösning mot regeringscensur Tor, ett nätverk av volontärdatorer som krypterar och cirkulerar internettrafik för att kringgå övervakning och censur.

Tor-trafiken är generellt blockerad i Kina, men det finns relativt komplicerade lösningar som att omdirigera trafik genom Amazon eller Microsoft Azure-moln.

En annan metod är SSH-tunneling, en teknik som skapar en ad-hoc-krypterad kommunikationskanal mellan två fjärrdatorer och kanaler all internettrafik genom den.

Vad är utsikterna för Kina?

VPN-leverantörer kommer ständigt med nya metoder för att kringgå censur. Men att motverka den kinesiska regeringens block mot VPN blir allt svårare och dyrare.

Medan Peking vet att inget annat än att helt avbryta internet kommer att göra det möjligt för den att helt blockera VPN-trafik, vet den att om det höjer kostnaderna och hinderna tillräckligt, kommer de flesta användare att ge upp med VPN-tjänster, och bara ett fåtal som är envis och noga nog kommer att fortsätta kringgå sin censur.

Kinas eskalerande krig mot VPN-tjänster sker mot bakgrund av president Xi Jinpings program för "cybersuveränitet", en kampanj som följer en trend med stramare kontroller av onlinetal och civilsamhället.

Blockering av VPN-tjänster kommer också att göra det möjligt för Peking att fortsätta sitt ambitiösa och läskiga Social Credit System (SCS) -program.

VPN-förbudet är en kritisk del av det läskiga hotande sociala kreditsystemet

Beräknat att lanseras 2020 kommer SCS, som utvecklas i samarbete med landets största teknikföretag, att betygsätta varje medborgare baserat på all sin online-verksamhet, inklusive webbplatserna de besöker, deras interaktioner på sociala medieplattformar, deras shoppingvanor , deras privata konversationer och korrespondenser och mer.

Betyg kommer att avgöra saker som om en medborgare är berättigad till lån, statliga jobb och reser utomlands. Programmet kommer att vara avhängigt av de kinesiska myndigheterna som har full synlighet i onlineaktiviteterna för landets medborgare, särskilt de de försöker dölja från regeringen.

Detta gör VPN-förbudet till en avgörande del av SCS.

Konsekvenserna av Kinas avbrott på VPN-tjänster kommer att vara särskilt tunga för aktivister och dissidenter, som kommer att finna sig med allt mer begränsade medel för att få tillgång till information och uttrycka sina tankar och åsikter.

Men effekterna kommer också att utvidgas till de genomsnittliga medborgarna som hade använt VPN för apolitiska ändamål, till exempel åtkomst till Netflix och YouTube.

Utan skyddet av VPN och i skuggan av regeringsövervakning och medborgarnas bedömningsprogram kommer det att kinesiska användare drivas mot självcensur, av fruktan att allt de gör kommer att påverka deras tillgång till sociala och statliga tjänster.

Detta kan påverka personer som har släktingar i utlandet, eller vars verksamhet beror på kommunikation med utländska organisationer och företag.

Med allt som kanaliseras uteslutande genom den kinesiska regeringen, kan användare avstå från många av sina aktiviteter för privatlivets skull eller för rädsla för framtida regeringsreaktioner.

Hur kommer det att påverka tillgången till VPN någon annanstans i världen?

Analytiker är rädda för att Kinas kamp om VPN-tjänsten kommer att skapa ett farligt prejudikat över hela världen.

För att vara rättvis har få länder Kinas resurser och villkor för att kämpa mot VPN.

Till exempel har de amerikanska och brittiska regeringarna båda omfattande övervakningsprogram, men konstitutionen hindrar dem från att anta åtgärder som den kinesiska regeringen.

Pekings utrotningskrig mot VPN och teknik som täcker internettrafik kan emellertid ge dessa och andra stater idéer för sina egna övervaknings- och censurprogram.

Ryssland, som också genomför sin egen uppsättning begränsningar för VPN och proxy-tjänster, kommer att titta på hur Kinas förbud utvecklas.

Integritets- och digital frihetsgemenskapen kommer inte heller att sitta tomt.

Förespråkare och experter för sekretess och organisationer som Electronic Frontier Foundation kommer att följa situationen noga och kommer att utveckla verktyg och guider för att hjälpa kinesiska medborgare att behålla sin fria tillgång till internet.

Medan denna strid utkämpas i Kina kan påverkan och utfallet påverka många fler medborgare över hela världen.

Foto av Diego Jimenez på Unsplash

Brayan Jackson
Brayan Jackson Administrator
Sorry! The Author has not filled his profile.
follow me